Une ancienne église découverte sous les eaux du lac Iznik

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Aujourd’hui, la ville turque d’Iznik est surtout connue pour ses superbes céramiques. 

Mais historiquement, c’était un centre culturel important pendant les périodes byzantine et paléochrétienne. Ces racines anciennes se sont manifestées en 2014 lorsqu’une basilique vieille de 1600 ans a été découverte submergée par les eaux au bord du lac Iznik.

Les ruines antiques étaient passées inaperçues jusqu’à ce que des prospecteurs du gouvernement tombent sur elles. Pour le Dr Mustafa Şahin, chef de l’archéologie à l’Université Bursa Uludağ, c’était une surprise. 

«Quand j’ai vu les images du lac pour la première fois, j’ai été assez surpris de voir une structure d’église aussi clairement», se souvient- il . «Je faisais des études sur le terrain à Iznik [depuis 2006], et je n’avais pas découvert une structure aussi magnifique comme ça auparavant.»

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En 2015, le Dr Şahin a dirigé une équipe dans une excavation sous-marine pour en savoir plus sur cette basilique, qui s’étend de 9 à 3 mètres sous l’eau et qui fait 50 mètres de large. L’équipe a pu en apprendre un peu plus sur l’église paléochrétienne lors de leur fouille. Non seulement ils ont daté la basilique de la fin du IVe siècle ou du début du Ve siècle de notre ère, mais ils ont appris qu’elle était très probablement construite sur une structure préexistante.

En 2014, les chercheurs ont découvert une ancienne basilique submergée dans le lac Iznik en Turquie.

C’était une pratique courante à l’époque et qui expliquerait pourquoi le fond était à l’origine 3 mètres plus bas que les murs. Ils n’ont également trouvé aucune preuve de sols en mosaïque ou en pierre, ce qui a conduit les chercheurs à croire que la structure existante avait probablement un sol en terre ou en bois. 

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Ils ont également trouvé plusieurs tombes sur place, ainsi que les squelettes de plusieurs jeunes enfants et d’un adulte.

Les enterrements sur le site auraient été fréquents à l’époque, en raison du lien étroit entre l’église et Saint-Néophytos. Ce saint a été martyrisé à Nicée quand il a refusé de faire un sacrifice aux dieux païens sous les ordres du gouverneur. On pense que la basilique, qui a été construite à l’extérieur des murs de la ville, se trouve sur le site de la tombe de Saint-Néophytos et il n’était pas inhabituel pour les fidèles de vouloir que leurs tombes soient proches de celles d’un saint.

Alors que les archéologues poursuivent leur travail, ils cherchent à percer un autre mystère. Le Dr Şahin pense que le bâtiment sur lequel se trouve l’église pourrait être un temple païen dédié à Apollon. Les archives anciennes montrent que l’empereur romain Commode a construit ce temple à Nicée juste à l’extérieur des murs de la ville. Des fouilles ont permis de trouver des pièces et des fragments de lampes anciennes qui datent correctement de la construction de ce temple.

Alors que les archéologues poursuivent leurs recherches, il est prévu de transformer le site en musée sous-marin afin de donner à plus de gens la chance de voir cette merveille engloutie.

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Ancienne basilique coulée sous l'eau en Turquie

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