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Une météorite vieille de 4,6 milliards d’années met en lumière les origines de nos océans

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La météorite vieille de 4,6 milliards d’années. (Photo : Muséum d’histoire naturelle)

L’eau est encore une énigme scientifique. Comment la Terre a-t-elle développé ses océans ? Les autres planètes ont-elles de l’eau ? 

L’exploration spatiale peut aider à répondre à ces questions, mais d’autres restent sans réponses. La météorite Whinchcombe – un météore qui a traversé l’atmosphère terrestre pour atterrir dans le Gloucestershire, en Angleterre en 2021 – apporte déjà des réponses. Elle contient de l’eau extraterrestre et des composés organiques qui éclairent l’origine des océans de la Terre.

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La météorite est un morceau de roche spatiale vieille de 4,6 milliards d’années. Elle s’est probablement détachée d’un astéroïde près de Jupiter et s’est rendu sur Terre au cours du dernier million d’années. L’atterrissage en catastrophe sur une allée du Gloucestershire était fougueux, filmé par 16 caméras coordonnées par la UK Fireball Alliance (UKFAll). Les scientifiques ont pu récupérer et conserver rapidement la météorite pour l’étudier. Leurs découvertes ont été publiées dans Science Advances . La météorite est, étonnamment, une rare chondrite carbonée CM. Elle contient environ deux pour cent de carbone en poids et est la première de ce type à tomber au Royaume-Uni.

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L’analyse chimique a démontré que la météorite a une composition de 11% d’eau extraterrestre. Le rapport isotopique de l’hydrogène est similaire à celui de l’eau de notre Terre. Il n’y a pas de liquide dans la roche, l’eau est plutôt liée à des composés formés près de l’origine du système solaire. La météorite contient également des acides aminés extra-terrestres. Ces molécules prébiotiques sont essentielles à la vie. Ces découvertes renforcent encore la croyance scientifique selon laquelle les astéroïdes carbonés ont livré certains des ingrédients de la vie sur Terre.

Le Dr Luke Daly, de la géoscience planétaire de l’Université de Glasgow et auteur de l’article, déclare dans un communiqué : « L’une des plus grandes questions posées à la communauté scientifique est de savoir comment en sommes-nous arrivés là ? Cette analyse de la météorite de Winchcombe donne un aperçu de la façon dont la Terre a eu de l’eau, source de tant de vie. Les chercheurs continueront à travailler sur ce spécimen pendant des années à venir, dévoilant plus de secrets sur les origines de notre système solaire. »

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Le Dr Ashley King du Natural History Museum et un autre auteur, ajoute : « La récupération et la conservation rapides de Winchcombe en font l’une des météorites les plus pures disponibles pour analyse, offrant aux scientifiques un aperçu fascinant de la composition originale de l’énergie solaire. système il y a 4,6 milliards d’années.

La météorite Winchcombe a révélé des secrets sur la façon dont les matériaux « de départ » pour les océans de la Terre sont arrivés sur notre planète.

Un fragment de météorite. (Photo : King et al./Science Advances )

Alors que la roche céleste a 4,6 milliards d’années, elle s’est écrasée sur Terre en 2021 et a été rapidement récupérée et préservée.

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Un fragment de la météorite Winchcome. (Photo: Administrateurs du Muséum d’Histoire Naturelle )

Publié par Laurent tourelle

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