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L’Œil du Sahara : un mystère géologique qui se regarde depuis l’espace

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Une vue aérienne spectaculaire de l’Œil capturée par la NASA. Crédit image : Wikipédia

La structure de Richat (ou dôme de Richat), surnommée « l’œil de l’Afrique » ou traditionnellement Guelb er Richât en arabe.

Arrêtez de penser que c’est les restes de l’Atlantide, ça ne l’est pas !!!

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Vu d’en haut, l’Œil du Sahara ressemble à un énorme cratère d’impact situé au milieu du désert du Sahara en Mauritanie. S’étendant sur 50 kilomètres de diamètre, composé d’une série d’ondulations uniformes, cette anomalie de type cratère est en fait entièrement terrestre.

Cette spectaculaire formation géologique ancienne a été utilisée dans les années 1960 par les astronautes Gemini comme point de repère. 

Wikipédia / Avec des couleurs modifiées

Les géologues pensaient initialement que l’Œil du Sahara, alias la structure de Richat, était un énorme cratère d’impact. Cependant, d’autres études sur la roche sédimentaire constituant le dôme central ont daté la formation à la fin du Protérozoïque , il y a entre 1 milliard et 542 millions d’années.

Il convient de noter que certains croient encore que la structure est en fait les restes de la cité perdue d’ Atlantis , car sa forme circulaire ressemblerait à la terre décrite par Platon – mais nous n’envisageons pas cela ici.

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La structure s’est probablement formée par un processus appelé « pliage », créant ce qu’on appelle un anticlinal symétrique . Le plissement se produit lorsque des forces tectoniques agissant de part et d’autre compriment la roche sédimentaire – si la roche est froide et cassante, elle peut se fracturer, mais si elle est suffisamment chaude, elle deviendra un pli. Les plis qui se forment vers le haut sont appelés un anticlinal, tandis que les plis vers le bas sont appelés un synclinal.

Shutterstock

Cependant, dans un article de 2014 publié dans le Journal of African Earth Sciences , les chercheurs ont proposé une explication de formation entièrement différente pour l’œil. On dit que la présence de roche volcanique suggère des preuves que la roche en fusion est poussée à la surface, provoquant la forme du dôme, avant d’être érodée dans les anneaux que nous voyons aujourd’hui. 

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Le document a proposé que la séparation du super-continent Pangée ait pu jouer un rôle dans ces formations volcaniques et ces changements tectoniques.

La structure est constituée d’un mélange de roches sédimentaires et ignées. 

L’érosion à la surface de la structure révèle de la rhyolite à grain fin et des roches de gabbro cristallin grossier qui ont subi une altération hydrothermale. Les types de roche trouvés à travers les anneaux s’érodent à des vitesses différentes, créant des motifs de couleurs différentes sur la surface. De grands fragments de roche sédimentaire aux angles prononcés appelés mégabrèches s’ajoutent aux irrégularités colorées tourbillonnantes qui composent la formation.

Le centre du dôme contient une plate-forme calcaire-dolomitique avec une brèche d’un kilomètre de large, des dykes annulaires et de la roche volcanique alcaline. La structure géologique complexe de l’Œil a intrigué et intéressé les géologues depuis sa découverte, et il est encore largement considéré comme l’une des caractéristiques géologiques les plus impressionnantes au monde. À ce titre, le site est devenu en 2022 l’un des 100 premiers sites du patrimoine géologique reconnus par l’ Union internationale des sciences géologiques (UISG).

En raison de sa grande taille, on apprécie mieux l’Œil du Sahara depuis de grandes hauteurs (de préférence dans l’espace), donc pour l’instant nous devrons nous fier aux images satellites pour profiter de toute sa splendeur.

Publié par Laurent tourelle

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