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Une espèce humaine « fantôme » inconnue a été découverte par des calculs d’ordinateurs

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L’héritage génétique d’une mystérieuse espèce d’hominidés peut encore être identifié dans certaines populations d’Afrique de l’Ouest.

Les anciens ancêtres des personnes vivant en Afrique de l’Ouest semblent s’être croisés avec un mystérieux hominidé « fantôme » – un autre personnage manquant dans l’histoire des humains. 

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La recherche suggère que certaines populations vivant en Afrique de l’Ouest aujourd’hui ont des traces d’une espèce archaïque d’hominidé dans leur ADN, un peu comme la façon dont l’ADN de Néandertal peut encore être trouvé dans de nombreuses populations d’origine non africaine et l’ADN de Denisovan chez les personnes d’origine asiatique. Cependant, contrairement à ces deux parents d’ Homo sapiens , aucun reste physique de cet ancien hominidé n’a jamais été encore retrouvé par la science moderne.

Rapportés par la revue Science Advances en 2020, des chercheurs de la faculté de médecine de l’Université de Californie à Los Angeles ont cherché à trouver des segments d’ascendance archaïque dans les génomes de plus de 400 personnes de quatre populations d’Afrique de l’Ouest du projet des 1 000 génomes , y compris les Yoruba et Mende.

À l’aide d’une technique de modélisation informatique, ils ont découvert qu’entre 2 et 19 % de leurs ancêtres génétiques provenaient d’une source inconnue, créant ainsi une grande question : « qui » était-ce ? 

Les chercheurs soutiennent que la meilleure hypothèse est que les gènes d’un hominidé inconnu sont entrés dans le pool génétique par introgression, le flux de gènes qui se produit lorsque les membres de deux populations s’accouplent et que les individus hybrides résultants se reproduisent ensuite avec les membres des populations parentales. Il est parfaitement possible que l’hominidé en question puisse même être une toute nouvelle espèce d’humains primitifs, disent les chercheurs, dont les ancêtres se sont très probablement séparés de l’arbre généalogique humain avant nos ancêtres des Néandertaliens et des Denisoviens.

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Nous savons que les humains se sont largement reproduits avec les Néandertaliens et les Dénisoviens, et une quantité petite mais significative de leur ADN peut encore être trouvée dans la plupart des populations européennes et d’Asie de l’Est. 

En outre, une étude précédente a montré pour la première fois qu’environ 0,3 % des génomes des Africains contiennent des ancêtres néandertaliens .

Cependant, l’ADN inexplicable trouvé chez les personnes vivant actuellement en Afrique de l’Ouest ne correspond pas aux Néandertaliens ni aux Dénisoviens. Considérant que ces deux hominidés n’ont même pas mis les pieds sciemment en Afrique, ce n’est pas surprenant, même s’il reste à comprendre « qui » est cette espèce.

De manière peut-être surprenante, d’autres hominidés « fantômes » manquants ont déjà été trouvés dans la génétique des humains d’aujourd’hui. L’analyse du génome entier de l’ADN prélevé sur des personnes vivant sur les îles Andaman en Asie du Sud-Est a également révélé un nombre important de gènes qui ne semblaient pas provenir de Néandertaliens, de Denisoviens ou d’ Homo sapiens (nous). 

La version originale de cet article a été  publiée en 2020 .

Voir : Gènes fantômes : des traces mystérieuses présentes dans le génome humain

Publié par Laurent tourelle

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