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Le plus vieux livre intact d’Europe a été découvert à l’intérieur du cercueil d’un saint

Par Laurent tourelle, le 2 mars 2021 — 3 minutes de lecture
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plus vieux livre

Le plus ancien livre intact d’Europe a été découvert après avoir été enfermé dans le cercueil d’un moine ermite pendant plus de 400 ans. 

Il sera exposé à la British Library dans le cadre d’une exposition présentant des manuscrits précieux comme les évangiles de Lindisfarne et  Beowulf . C’est une occasion unique de voir comment les Anglo-Saxons médiévaux dépeignaient leur propre culture à travers les premiers écrits.

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Parmi les matériaux précieux se trouve le Stonyhurst Gospel, un petit livre qui contient beaucoup d’histoire. Également connu sous le nom d’Évangile de Saint Cuthbert, cette copie latine de l’Évangile de Jean a été découverte à l’intérieur du cercueil de Saint Cuthbert, un moine ermite décédé en 687 de notre ère. On dit que son corps a été retrouvé des décennies après sa mort, ce qui a conduit à un culte qui a placé des sacrifices autour de sa dépouille.

Quelque temps après en 698, un petit livre rouge a fait son chemin dans la tombe de Saint Cuthbert avec d’autres offrandes. Le livre, un manuscrit médiéval rare, a été retiré de son cercueil en l’an 1104 et transféré à la cathédrale de Durham, où il a été conservé comme relique. En 2012, la British Library a acquis le texte vieux de 1300 ans, qui a conservé sa reliure et ses pages d’origine.

La reliure du livre est recouverte d’une peau de chèvre, qui a été collée aux pages alors qu’elle était encore humide. «La décoration des pages a été enrichie par l’outillage et la coloration des lignes sur la surface, avec la pointe d’une fine plieuse ou d’un stylet», décrit la British Library, qui a également  numérisé  le livre. 

«La page de gauche est décorée d’un cadre rectangulaire avec des motifs entrelacés dans les champs supérieur et inférieur et d’un champ central plus grand contenant un calice d’où sortent les tiges, se terminant par une feuille ou un bourgeon et quatre fruits. Ce motif en relief a apparemment été réalisé à l’aide d’une matrice, avec une substance semblable à de l’argile sous le cuir.

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Au 6ème siècle après JC, les tablettes et rouleaux de cire ont été remplacés par des codex en Europe. Un codex fait référence à un manuscrit où des feuilles de papyrus ou de vélin étaient reliées entre des couvertures rigides. La technique a été créée par les Romains au 1er siècle, mais ne s’est pas généralisée avant quelques centaines d’années. Comme on peut l’imaginer, la nature fragile de ces livres reliés rend leur survie improbable, rendant l’Evangile de Saint Cuthbert d’autant plus précieux.

La British Library:  Site Web  | Facebook  | Instagram  | Twitter  | YouTube

Laurent tourelle

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